Si l’on s’en tient aux plans des principales compagnies de téléphone, il ne fait aucun doute que l’avenir des smartphones réside dans le pliage. De plus en plus d’entreprises manifestent leur intention de créer des smartphones pliables, en utilisant des technologies innovantes auxquelles, pour l’instant, peu ont accès.

Samsung, LG ou Huawei, ne sont que quelques-unes des marques qui, dans leurs feuilles de route, ont ciblé le lancement d’un autre smartphone avec un corps flexible, qui une fois complètement déployé est capable de se transformer en un grand écran semblable à une tablette.

Aujourd’hui, cependant, les doutes sont nombreux sur ce nouveau format de smartphone : que peuvent-ils apporter à l’industrie de la téléphonie, quand pourra-t-on acheter les premiers téléphones flexibles, quelles technologies sont nécessaires pour fabriquer ce type d’appareil ? C’est pourquoi nous essayons aujourd’hui de mettre en lumière l’un des thèmes qui, avec l’intelligence artificielle, sera probablement le sujet emblématique du panorama mobile au cours de la prochaine décennie.

Les smartphones flexibles, ce qu’ils sont et pourquoi ils sont – ou ne sont pas nécessaires

smartphone pliable oppoPour commencer à parler de smartphones pliables, il faut remonter à 2011, lorsque la version actuelle d’Android était Froyo. C’est alors que Kyocera, dans une tentative désespérée de se distinguer des autres fabricants, lance l’Echo, un téléphone avec une charnière centrale et deux paravents.

Comme prévu, un format aussi agressif à une époque où les technologies avancées auxquelles nous avons accès aujourd’hui n’existaient pas, s’est avéré un échec retentissant.

Mais ce n’était pas la seule tentative ratée. Six ans plus tard, en pleine 2017, ZTE voulait que nous dépensions plus de 800 euros pour un téléphone du même format que le Kyocera Echo, l’Axon M. Et le principe de ce terminal était exactement le même que celui du modèle lancé en 2011 : deux écrans reliés par une articulation centrale, ce qui nous permettrait de l’utiliser de différentes manières, soit comme un smartphone classique, soit comme un comprimé ajoutant la surface des deux panneaux.

Mais Samsung, LG, Huawei, OPPO et les autres marques qui ont l’intention d’entrer dans le segment inconnu des smartphones pliants, n’ont pas l’intention de suivre les traces des deux sociétés mentionnées ci-dessus. En fonction du nombre infini de brevets déposés par les différentes entreprises, nous avons une idée générale de ce que nous pouvons trouver dans le catalogue des smartphones flexibles d’ici quelques années.

Le prototype de smartphone pliable sur lequel fonctionne ce type d’entreprise se compose généralement d’un seul appareil avec un seul écran, et non de deux comme dans le cas des modèles Kyocera et ZTE. Grâce à l’utilisation de technologies telles que P-OLED, ces écrans pourraient se rabattre sur eux-mêmes sans avoir besoin d’une charnière centrale qui relie les deux parties du corps, et de même avec le reste des composants internes du terminal.

Si les bases sont claires, pourquoi n’avons-nous pas encore de smartphones vraiment flexibles ? Le vrai problème est que la plupart des composants qui composent un smartphone ne sont pas préparés pour l’utilisation quotidienne supposée qui serait donnée à un tel téléphone. Il faudrait travailler sur des matériaux et des technologies à la fois extrêmement résistants et flexibles. Ron Mertens, fondateur d’OLED-info, fait les remarques suivantes à cet égard :


Un autre défi technique pour les téléphones pliables est la couche tactile, qui doit également résister au pliage. La plupart des écrans tactiles utilisent l’ITO (oxyde d’indium et d’étain) comme matériau conducteur transparent, mais il n’est pas flexible… donc un pliable aura besoin de matériaux conducteurs transparents de nouvelle génération qui peuvent être flexibles, peut-être des nanofils en argent, peut-être des mailles métalliques, peut-être du graphite.

Les avantages des smartphones pliables

Le fait que les grandes marques consacrent d’importantes sommes d’argent à l’investissement dans les technologies liées aux téléphones pliants signifie que ce type d’appareil marquera un avant et un après dans l’industrie de la téléphonie, apportant des avantages hors de portée des smartphones traditionnels. Mais est-ce vraiment comme ça?

C’est un fait que les smartphones pliables avec deux écrans au format « livre » n’ont pas connu d’évolution positive par rapport au format classique. C’est pourquoi les principales entreprises ont décidé de fuir cette idée et de concentrer leurs efforts sur les téléphones vraiment flexibles. Certains experts de l’industrie associent les avantages suivants aux smartphones flexibles :

Une plus grande résilience : De par leur nature, les écrans flexibles sont plus résistants que les écrans tactiles en verre fragiles utilisés aujourd’hui dans la plupart des smartphones. Ils doivent pouvoir résister aux chutes et aux coups sans se casser.

Moins d’encombrement : Les téléphones flexibles sont conçus pour résister à la pression, pour se replier lorsque vous les transportez dans votre poche. Ils sont plus légers.

Moins cher à produire. En principe, la technologie sur laquelle leurs écrans sont basés est en plastique et « imprimable », ce qui signifie que la production de panneaux pour téléphones flexibles devrait être beaucoup moins chère.

Meilleure utilisation du multitâche : Donner aux applications leurs propres pages dédiées flexibles, chacune avec sa propre puissance de traitement, pourrait aider à « réduire la charge de travail mentale de l’utilisateur en passant d’une application à l’autre.

Naturellement, une fois les bases en place et les premiers téléphones flexibles lancés avec succès, les fabricants seront en mesure d’aller plus loin dans ce format, avec des fonctionnalités plus innovantes et d’autres utilisations qui échappent aujourd’hui à notre imagination.

Quand débarqueront les premiers smartphones pliables?

samsung pliable oledEn 2017, alors que nous attendions tous l’arrivée du Galaxy X de Samsung, son soi-disant premier smartphone pliable, l’entreprise a décidé de mettre fin à nos espoirs d’un seul coup, garantissant que ni le marché ni l’industrie n’était prêt à accueillir un tel terminal.

Mais plus tard, c’est le géant sud-coréen lui-même qui a indiqué que les derniers mois de 2018 pourraient accueillir l’arrivée des premiers smartphones flexibles entièrement pliables, soulignant même que son premier modèle avec cette particularité commencerait à être produit en série en novembre de cette année. Huawei, qui ne veut pas non plus être en retard pour la fête, a confirmé par l’intermédiaire de son propre PDG il y a quelques semaines que son premier smartphone pliable serait prêt en 2018.
Nous ne savons pas si les marques répondront à leur désir de lancer les premiers terminaux cette année, bien que les analystes soulignent que d’ici 2020 le marché sera plein de terminaux de ce type. Nous ne savons pas non plus si cette espèce finira par remplacer les smartphones habituels, ou si elle occupera sa propre catégorie sans forcer l’industrie à adopter le nouveau format.
Ce qui est clair aujourd’hui, c’est que les principales références du secteur de la téléphonie s’efforcent de concrétiser leurs premiers téléphones flexibles, à la recherche de l’utilité réelle de ces appareils qui promettent d’être le standard de la téléphonie dans les années à venir.